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“机器人爸爸”的中国智造梦

——对话优必选科技有限公司创始人兼CEO、我校材料科学与工程学院99届校友周剑

时间:2018-06-21 07:52:17来源:校友办、材料院通讯员:方彦蘅摄影:编辑:新闻中心阅读:758次字号:T|T

周剑和他的机器人宝贝“阿尔法”


飞赴深圳的航班上,我做了一个梦:晨光熹微,一阵温柔的乐声将我唤醒,一袭白衣、身形健硕的Ta拿着毛巾站在床边,微微躬身致意,对我说,“油条和热豆浆已经摆在餐桌上。”

下了飞机,只觉梦中情境真切可感。我知道,此行将要拜会之人有助我变梦为实的超能力。在和他聊完之后,我更加坚信,这个梦也许真的不远了。

——题记

驱车前往深圳南山智园,这里是改革开放的前沿阵地,曾经创建了蛇口——中国第一个涉外工业区,发出过“时间就是金钱、效率就是生命”的时代强音。时过境迁,曾经劳动密集型工厂林立的地方,如今一跃而为战略性新兴产业的集聚地,吸引大批国内外知名高校、企业和创新创业机构争相进驻。周剑的优必选就坐落于此。

周剑,自称“机器人他爸”,外号“周三疯”。广东省人大代表,深圳市优必选科技有限公司创始人兼CEO,我校材料科学与工程学院99届校友。

两度登上春晚,与苹果、腾讯、亚马逊、迪士尼等多个国际商业巨头达成战略合作,建成全球首个智能服务机器人自动化工厂,以40亿美元的估值,位列2017年中国独角兽企业人工智能业首位。六年时间,周剑带领着优必选以锐不可当的气势将一项项荣耀收入囊中。

对于当下暖风频吹的人工智能产业红海,有人问周剑,你是不是庆幸优必选等到了人工智能这个“风口”。而他的回答是,“创业不是九死一生,而是九九死一生。这1%的生存希望,从来不是靠坐等得来的。”

谈初心:玩也是一种生产力

1976年出生的周剑是上海人,自幼在知识分子家庭中长大。童年时期的他就表现出强烈的好奇心,“我喜欢拆装东西,家里老式的收音机、彩电,总是拆了装,装了拆。”周剑说。

1995年周剑考入南京林业大学木材工业学院(材料科学与工程学院前身)。现材料科学与工程学院党委书记石德兴还清楚地记得周剑初入校门时的模样,“是一个特别有灵气的孩子,自信阳光,入学不久就崭露出一定的领导力,尤其是组织和协调的能力比较突出。”大学时期的周剑品学兼优,曾担任过学生联合会主席。大四时,周剑获得由现任国际奥委会主席托马斯·巴赫先生颁发的首届德国迈克威力最高奖学金,远赴德国弗莱堡大学工读,并在毕业后顺利成为这家上市公司的一员。工作四年,周剑所负责的中国区的销售额连翻17倍,他也因此升任集团最年轻的中国大区经理。

面对如此出色的销售业绩,周剑却提出了辞职。骨子里就喜欢尝试、不谙成规的他开始考虑“自立门户”。几经权衡,德国公司最终把中国区的代理权交给了周剑。这是周剑第一次创业,从一位管理者变为代理商,把德国的机器设备引进中国。“当时一个项目就要上亿元”,这段经历让周剑赚得了人生第一桶金。

不到30岁就拥有数千万元的资产,“房子和豪车也买了不少”,在旁人眼中俨然是成功者的周剑自知,这并不是他人生的终极目标。彼时的周剑仿佛也在等待着一个机会。

2008年,在一个日本展会上,周剑偶然看到了人形机器人。“我一直就喜欢变形金刚这样的人形机器人,以前只在电视上看过,在国外见到真的以后,觉得太好玩了。”从小的情结促使周剑动了心思,他隐约觉得这里面或许有很多机会。很快,周剑决定创业,做机器人!

起初什么都不懂,周剑就把国外主流的机器人买了一大堆回来,按照小时候的“土办法”,把零部件一个个拆掉,研究其内部结构。时至今日,周剑的办公桌上仍然有许多零件,“有时候工作累了或者遇到思路打结的时候,我会在这些拼拼拆拆中寻找灵感,玩着玩着思路也就开阔了。”

周剑坚信,玩是未来一种不可忽视的潜力巨大的生产力。只有会玩并且玩出自己特色的人才能最大限度地开发大脑深处的潜能,在玩中提高自己的各项能力。周剑将自己的成长和创业经历融入到产品中推出Jimu系列机器人。拥有这台机器人,孩子们可以完全通过编程实现自己天马行空的想法。“这同时也实现了我从小的一个愿望,很期待在优必选陪伴下长大的孩子,将来可以在玩中迸发出更多的奇思妙想。”

谈坚守:创业者要拥有强大的冰山底座

周剑说,自己从来不害怕从零开始。决心要做机器人,他拿出自己银行账户上所有的流动现金,凑了2000万,从头起步。

“一开始我给产品的定位,就是人形机器人。以前的机器人更多是自动化的表现,我希望我研发的机器人,它可以拥有像人体的骨骼那样动起来的‘关节’。”念头一起,周剑很快召集起五六人“玩”了起来。“当时连公司都没有成立,我觉得把产品做出来后再成立公司也不迟。”

后来的经历证明当时的想法太过于乐观,很多困难超出了周剑的想象。2008年到2011年,三年光景,周剑“烧掉”了两三千万元,而机器人的一个关节都还没有研发出来。

“那会儿也不懂得融资,研发需要钱,我就靠借钱、卖车卖房去筹措资金。”卖掉第一套房子时,周剑并没有多么心疼,继续和同事们窝在两间办公室里埋头搞研发。

2012年初,产品研发进入最后的攻坚阶段。那会儿的周剑已经变卖掉自己在香港和上海的工厂股份,以及两套房子和多辆豪车,而账户上的钱依然是捉襟见肘。身边的朋友不肯再借钱给他,周剑只好向父母借了几万元勉强发了工资。周剑父母对儿子的行为难以理解,“原先这么优秀的儿子怎么越混越回去了。”在很多人眼中,那个时候的周剑就是一个彻彻底底的疯子,“周三疯”因此得名。

在漫长的煎熬和等待之后,周剑和团队终于在人形机器人的关键部件——舵机上取得突破性进展,获得多项发明专利,领先国内服务型人形智能机器人行业水平。

舵机是整个人形机器人技术的突破口,也是人形机器人动力的来源。它类似人体的“关节”,通过控制信号来完成各种动作,也可称为自由度。“只有把‘舵机’解决了,我才有信心成立公司。”2012年3月底,周剑注册公司,名为优必选。

2012年下半年,优必选公司的第一台阿尔法一代机器人诞生。这个拥有16个关节自由度,能说话、能跳舞、能打拳击、能踢足球的机器人一经推出,迅速成为各大展会上的明星。抱着这台前后耗时近5年、投入五千多万的机器人,周剑的眼眶完全湿润了,个中辛酸,唯有自知。

好景不长,2013年优必选的机器人研发再遇资金窘境。由于公司尚未盈利,周剑的个人房产和积蓄之前也已经全部投入,资金链断裂危机再次出现。

“创业第一阶段是把钱‘烧’光了,但是产品还没做出来,第二阶段是把钱‘烧’光了且产品做出来了。这是很大的不同,至少我看到了希望。”2013年下半年,在朋友的推荐下,周剑参加了一次风投路演。“当时也顾不上多想什么,心里憋着一股儿劲,就把自己多年积累的全都讲了出来。”讲完后,很多人围着周剑开始问问题。就是在这次投资见面会上,力合华睿投资基金以及比亚迪三大创始人之一夏佐全创立的正轩投资公司均向周剑的优必选公司投资。公司融到了第一笔2000万元的投资,又渡过了艰难一关。

在熬过凛冽“寒冬”后,周剑终于迎来了创业路上的“春天”。2016年中央电视台春节联欢晚会南方分会场花落广州。如何将广东这座创新资源最密集的发展高地与春晚的时代性和娱乐性结合起来,成为春晚筹备组选择节目的首要标准。最终,筹备组选中了周剑和他的优必选机器人。

2016年除夕夜,伴随着歌手孙楠“冲冲冲,冲向世界的巅峰”的歌声,540台优必选阿尔法一代组成机器人方阵,用整齐划一的舞姿震撼全场,这一幕给全球数以亿计的观众留下了深刻的印象。机器人恣意舞动的背后,也是中国科技创新、高端制造发展水平的重要展示。

有了春晚巨大的广告效应,周剑和优必选一跃而为炙手可热的“网红”。回望创业路上的浮浮沉沉,周剑坦言,“创业者要拥有强大的冰山底座,创业的最终结果与冰山海平面下的底座是否强大有更直接的关系,一定要有丰满、扎实的底座,才能增加创业成功的几率。”

谈梦想:让“中国智造”机器人走入寻常百姓家

因为人形机器人的门槛较高,一直以来,在消费级领域国内鲜有知名品牌。而世界知名机器人,如法国的NAO、日本的Pepper,其动辄上万或百万元的售价,让众多消费者望而却步。

相比这些贵不可攀的机器人,周剑更希望优必选可以做到,“Make Your Own Robot.让每一个普通家庭都能拥有一台能说会走可互动的智能机器人伴侣。”因此,优必选阿尔法一代的出现,将人形机器人的价格带入了千元级消费领域,而这其中的关键要素就是周剑“死磕”了近五年的舵机。

“在日本市场,每个舵机售价500元到1000元人民币,若一台机器人使用20个舵机,那么成本就已经有一万多元”。周剑表示,优必选自主研发的舵机价格在20元左右,极大降低了成本,也让优必选走上了一条不同于其他机器人公司的发展道路——在商业化中快速迭代和建立生态。

“我必须先保证公司能够活下去。”在危机感的影响下,周剑成为“硬件+软件+服务”才是未来的笃信者。目前,优必选打造了“硬件+软件+服务”的人工智能机器人生态圈,建成了全球首个智能服务机器人自动化工厂,提供产品研发、自动化产线、人工产线、品质控制、成品交付等一站式的解决方案。商业化加速变现的同时,优必选也在紧锣密鼓加快上市计划。周剑透露,公司已于2017年底正式启动IPO上市计划,目前相关中介机构正在对公司进行IPO上市辅导。“希望通过登陆资本市场进一步提升自身品牌的知名度和竞争力”,周剑这样解释登陆资本市场的原因。

随着国家“十三五”规划纲要、《中国制造2025》明确将机器人作为我国未来重点发展的高端制造行业,周剑对国内机器人产业的发展前景也颇为看好。“未来能够真正进入家庭并且控制各项终端的不会是智能手机,而是机器人,更准确地说是一个集成了云计算、物联网、大数据等各种尖端科技于一身的人形机器人,他们才是智能时代的‘头号玩家’”。

有人说,周剑对机器人产业发展的预期过于乐观。在和他深聊后更感觉到,周剑的这份“狂妄”其实是一种深思熟虑后的笃定。今天的优必选无论在规模、体量还是销售上,都已经赶超日本、美国以及欧洲的机器人公司,向世界展示了中国公司的“科技范儿”。在“中国智造”吸引全球目光的背后,是周剑和团队日复一日的创新探索,不断夯实技术实力,才将起步较晚的中国机器人产业推向世界前列,在激烈的全球市场竞争中脱颖而出。

周剑曾在一档电视访谈节目中给十年后的自己写了一封信,“不知道那个时候的你过的如何,一定还会在坚持梦想,毕竟让机器人走进千家万户也不是一件很容易的事,可能还需要很多个十年。”

“机器人爸爸”周剑和团队怀揣着他们的“中国智造梦”笃定前行。他说,“这条路不管有多长,只要在路上,光明就在不远的前方。”



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